Cidadania

Cientistas de conservação estão usando tecnologia de ponta para salvar o kakapo – Quartz


Em uma ilha ao largo da costa da Nova Zelândia vive um pássaro bastante estranho. É o papagaio mais pesado do mundo (pode pesar até cinco quilos), um que também é noturno e não voa. Ele congela quando está com medo, e é o único papagaio do mundo que apresenta elaboradas exposições de reprodução. Ele se reproduz somente quando tem comida suficiente de uma árvore específica, que acaba sendo a cada dois ou quatro anos. Ele também é incrivelmente carismático e cativante: aposto que ele é um dos únicos papagaios que inspiraram um meme viral, um que foi descrito como "uma mistura de coruja e muppet" e que tem uma "qualidade de ursinho de pelúcia". "

Este pássaro é chamado o kakapo. Apenas 143 adultos permanecem. Não se trata apenas de olhar para o abismo da extinção, está perigosamente perto de cair nele.

Não é por acaso que sobraram muitos kakapos. Na década de 1980, cientistas financiados pelo governo deram o passo dramático de realocar a restante população de Kakapo na pequena ilha onde eles residem atualmente, longe dos pequenos predadores mamíferos que dizimaram seus números.

Hoje, os cientistas que trabalham para salvar o Kakapo estão usando algumas das tecnologias mais sofisticadas na conservação atual. Eles estão fazendo isso com a esperança de não apenas ajudar na recuperação dos números do kakapo, mas também salvar algumas das outras centenas de espécies de aves em todo o mundo que estão em extinção.

Cada kakapo, como em muitos outros programas de conservação de animais e aves, carrega um rastreador que se encaixa nele como uma mochila. Isso permite que os cientistas rastreiem sua localização, alimentem a quantidade adequada (um sensor no rastreador abre a estação de alimentação individualizada de cada ave), avaliem seu nível de atividade e saibam se acasalaram e com qual outra ave (os cientistas dê a cada sessão de acasalamento uma "pontuação de qualidade").

"Se eles não tivessem transmissores, provavelmente seriam extintos agora ou estariam por perto", diz Andrew Digby, cientista Kakapo do Departamento de Conservação da Nova Zelândia. Os transmissores tornaram possível manter as aves longe de predadores e gerenciar sua reprodução. "Sem eles, não haveria reprodução nos últimos 30 anos", diz ele.

Tem mais. Dado que os filhotes têm uma taxa de mortalidade tão alta, os cientistas incubam os óvulos no laboratório, preenchendo os ninhos em vez das impressões 3D que fazem barulho e se movem (outros programas de conservação tentaram usar óvulos falsos e artificiais por vários anos). fins). Isso é com a esperança de que, quando os cientistas devolvem seus ninhos aos filhotes recém-nascidos, as mães os alimentem e os criem normalmente. Digby diz que ainda não sabe se esses esforços são bem sucedidos.

Andrew Digby / Departamento de Conservação da Nova Zelândia

Um recém-nascido Kakapo sendo alimentado.

Os cientistas também começaram a usar drones. Enquanto muitos outros projetos de conservação começaram a usar drones, os pesquisadores da Kakapo os usam especificamente para transportar espermatozóides através das três ilhas onde os Kakapo vivem, chamados Whenua Hou, Maud Island e Hauturu, todos desabitada por humanos (exceto cientistas) e livre de predadores. Os pesquisadores trabalham há cerca de uma década para inseminar artificialmente o kakapo para garantir a diversidade genética (em um projeto separado, os pesquisadores também sequenciaram toda a genética de Kakapo, longe de ser a primeira vez que cientistas pegaram amostras de DNA de aves, embora ainda seja raro para uma população inteira).

Eles tiveram sucesso limitado. Às vezes, uma fêmea fértil está no lado oposto da ilha de um macho geneticamente adequado. "Com a inseminação artificial, o tempo é tudo. Quanto mais tempo o espermatozóide estiver fora do macho, maiores serão as chances de degradação ", diz Digby. Drones com rotas de voo automáticas, além de uma equipe para anexar e receber o pacote, economizam tempo para levar o esperma para onde deveria estar.

Você pode pensar que todo esse esforço poderia ser justificado por uma espécie-chave, parte integrante da função de um ecossistema. Mas ninguém sabe se o Kakapo era tão importante. O Kakapo era muito comum na Nova Zelândia até cerca de 150 anos atrás, diz Digby, quando a introdução de predadores de pequenos mamíferos, como ratos e arminhos, dizimou seus números. "Do ponto de vista do ecossistema, não sabemos o que (o que levaria o Kakapo a números estáveis) produziria, eles seriam incríveis dispersores de sementes, o que seria importante do ponto de vista do ecossistema ecológico", diz Digby.

Mas também, as pessoas simplesmente os amam. "Os Kakapo são como o panda do mundo dos pássaros", acrescenta. "As pessoas realmente se envolvem com os Kakapo, pessoas que normalmente não estariam interessadas em conservação ou vida selvagem."

Andrew Digby / Departamento de Conservação da Nova Zelândia

Um Kakapo com o pesquisador Andrew Digby, por escala.

Os esforços de Digby e sua equipe parecem estar valendo a pena. Este ano, o Kakapo teve uma época de reprodução particularmente boa, que resultou em 73 filhotes. Digby sabe que nem todos sobreviverão (eles são considerados adultos se sobreviverem por mais de 150 dias, e o mais velho tem cerca de 110 na publicação), mas se o fizerem, aumentariam a população geral de Kakapo em 30%.

Como 1.300 espécies de aves em todo o mundo também enfrentam a extinção, algumas equipes de conservação desenvolverão e custarão esforços para salvar espécies de pássaros carismáticos, talvez os mais famosos, incluindo o guindaste branco e o condor da Califórnia. E como nossas necessidades de conservação cresceram exponencialmente, a tecnologia avançou apenas um pouco. Agora, outras equipes de conservação parecem interessadas em adotar técnicas semelhantes. Outro grupo na Austrália, que trabalha com o papagaio ocidental quase extinto, e outro na Indonésia expressaram interesse, diz ele, embora nada específico tenha sido ainda obtido. Uma equipe que trabalha para conservar o abutre está usando ovos inteligentes impressos em 3D similar para deixá-los nos ninhos enquanto os cientistas incubam os ovos.

Digby sabe que ele está lutando uma dura batalha. Neste momento, os Kakapos encontram um problema particularmente duro: eles estão no meio de um surto de aspergilose, uma infecção fúngica nos pulmões, que está fazendo com que seu número diminua ainda mais.

"Se perdêssemos o Kakapo, o mundo continuaria. Mas nós perderíamos uma parte pequena e distinta do nosso ecossistema ", diz Digby.

Mas ele está esperando por esperança. Seu objetivo é atingir uma população estável de 500 Kakapo adultos (geralmente uma população grande o suficiente para garantir a diversidade genética), para expandir a área onde eles vivem, incorporando a tecnologia de imagem para melhor prever suas estações de reprodução. Se o governo da Nova Zelândia conseguir eliminar seus pequenos predadores mamíferos até o ano de 2050, como pretende fazer, Digby gostaria de reintroduzir o kakapo no continente. "Se há grandes áreas que podem ser eliminadas (de predadores), podemos devolver o Kakapo", diz Digby.

Por que trabalhar tão duro para salvar o kakapo, talvez você se pergunte? Porque isso poderia ajudar a salvar todo o resto.

"Se as pessoas puderem ver o Kakapo, se interessar, elas acabarão se preocupando com o local onde o Kakapo vive", diz Digby. "É uma espécie realmente boa, uma espécie de portal para levar as pessoas a se dedicarem à conservação e à vida selvagem."

Veja a investigação desta história através de Write in Stone.



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