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SpaceX rideshare lança empreendimentos de satélites de última geração – Quartz

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Com todos os memes e visões marcianos, pode ser difícil compreender o impacto real que a SpaceX teve na economia de alta tecnologia.

Considere Mike Cassidy, um engenheiro aeroespacial treinado pelo MIT que passou alguns anos na Hughes Aircraft Company na década de 1980 após a formatura, trabalhando em satélites de comunicação. “As pessoas demoraram 10 anos desde o início do trabalho até o lançamento de algo”, lembra ele.

Não é rápido o suficiente. Em vez disso, Cassidy fez carreira como empresário da Internet, vendendo várias empresas de tecnologia e liderando o Projeto Loon do Google, que tinha como objetivo fornecer serviços de Internet a partir de balões voando alto. Mas as coisas mudaram na indústria espacial: a SpaceX fabricou foguetes reutilizáveis ​​e tornou os negócios espaciais de ponta um porto seguro para os investidores.

Em 2016, Cassidy fundou uma empresa chamada Apollo Fusion, que fabrica sistemas de propulsão elétrica para pequenos satélites. O impulsionador Apollo Fusion será implantado no espaço pela primeira vez hoje por um foguete SpaceX Falcon 9. O novo impulsionador impulsionará um “rebocador espacial” ou veículo de transferência orbital chamado Sherpa. Construído e operado pela Spaceflight, um agente de lançamento de satélites, o Sherpa entregará 36 espaçonaves, a maioria construídas por start-ups apoiadas pela empresa, aos seus destinos finais após serem colocadas em órbita.

O foguete da SpaceX lançará uma tonelada de minúsculos satélites

A SpaceX lançará mais de 88 satélites nesta missão, chamada Transporter-2. É a terceira vez que a empresa dedica um de seus foguetes Falcon 9 a uma carga de várias pequenas espaçonaves, e a indústria mudou drasticamente durante esse tempo. Em 2018, a primeira vez que a SpaceX voou em uma missão de carpool dedicada para lançar 64 espaçonaves, cerca de 338 pequenos satélites entraram em órbita ao longo do ano. Em 2021, a SpaceX já voou uma missão recorde que lançou 143 satélites em janeiro.

A missão de hoje é uma ilustração clara da cadeia de valor criada pelo investimento da SpaceX em veículos de lançamento reutilizáveis. O foguete de reforço que lançará esta carga útil ao espaço voará pela oitava vez, uma ideia que teria parecido fantástica mesmo quando a empresa fez seu primeiro lançamento testado em voo em 2017. Ele pode ser lançado com frequência e a um custo menor, reduzindo custos e atrasos associados ao lançamento de pequenas espaçonaves, um obstáculo fundamental ao seu desenvolvimento comercial.

Isso significa que as pequenas empresas de satélite podem desenvolver e lançar produtos em meses, não anos; cria demanda por agentes de lançamento e sistemas de transporte de última milha como o Spaceflight e seu Sherpa; e semear um mercado para fornecedores de componentes espaciais, como os propulsores elétricos da Apollo Fusion.

De 2010 a 2019, 181 satélites com peso inferior a 500 kg foram lançados a cada ano, gerando um valor econômico de cerca de US $ 14 bilhões. Nos 10 anos de 2020 a 2029, os meteorologistas esperam que uma média de mais de 1.000 pequenos satélites sejam lançados anualmente, gerando US $ 51 bilhões em valor econômico a cada ano.

A indústria espacial está levantando bilhões em fundos de hedge

Essas projeções correspondem a novos recordes de risco de investimento no espaço (pdf), culminando em um total no ano passado de até US $ 25 bilhões. A SpaceX é uma das empresas privadas mais valiosas do mundo, levando os investidores a procurarem a “próxima” grande empresa de infraestrutura espacial – veja os US $ 1,1 bilhão que a Relativity Space levantou no ano passado ou grupo de foguetes SPAC e, mais importante, a espaçonave modelo de negócios que será o “aplicativo matador” do setor.

Elon Musk e Jeff Bezos estão apostando no acesso à internet em órbita, com a rede Starlink da SpaceX e Kuiper da Amazon ao lado de esforços como OneWeb e Telesat. Coletar informações frequentes e detalhadas sobre a Terra em órbita e servi-las a indústrias de todos os tipos impulsiona empresas como a Planet, Spire, Capella, ICEye e Hawkeye. Fabricantes de veículos lançadores como Rocket Lab, Relativity e Firefly Aerospace não estão apenas tentando fazer foguetes baratos, mas também estão escalando a cadeia de valor desenvolvendo satélites e veículos espaciais.

Essa é uma tendência da qual o Apollo Fusion da Cassidy se beneficiou. Como você pode imaginar pelo nome, a empresa foi fundada para construir uma usina atômica. Como muitas tentativas deste santo graal da energia, o dispositivo de sua equipe produziu eletricidade, mas não atingiu o equilíbrio. Mas a física da fusão não é muito diferente das técnicas usadas para criar propulsores espaciais ultraeficientes e de baixa potência e do Apollo Fusion pivotado.

No início deste ano, a empresa foi adquirida pelo fabricante de foguetes Astra em um negócio à vista de US $ 50 milhões. A Astra passou anos desenvolvendo foguetes e espera registrar seu primeiro lançamento bem-sucedido ainda este ano, quando se tornar pública após ser adquirida em uma transação SPAC que avalia a empresa em US $ 2,1 bilhões. (A Astra se recusou a dizer se a transação seria necessária para obter a parcela em dinheiro de $ 20 milhões necessária para fechar a aquisição da Apollo Fusion.)

Além de lançar satélites, a Astra pretende desenvolver espaçonaves capazes de transportar cargas úteis para outros negócios, que exigirão o tipo de propulsão desenvolvido pela Apollo Fusion. A empresa de propulsão continuará a vender para clientes, além de seu novo proprietário, com a meta de fabricar 1.000 propulsores por ano e ganhar US $ 95 milhões em incentivos para cumprir as metas de receita incluídas na aquisição.

“Este é um bom momento para voltar à indústria aeroespacial”, diz Cassidy. “Espera-se que 20.000 satélites aumentem nos próximos quatro anos.”

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